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Cómo Matt Windle está volviendo a poner a Lotus en el mapa

Después de un largo período de inactividad, Lotus se está revitalizando con una alineación completamente nueva. Conocemos al hombre que preside la dramática transformación de Hethel.

Lotus Evija | fuente de imagen Caranddriver.com
Lotus Evija | fuente de imagen Autocar.com

Lotus ciertamente pasa por jefes. No han pasado ni nueve años desde la áspera salida de Dany Bahar del fabricante de automóviles deportivos, pero el nuevo director gerente Matt Windle es el quinto hombre que lidera el negocio desde entonces, con su bien considerado predecesor Phil Popham que apenas ha superado los dos años en la cima. .

Pero a diferencia de muchos de los que le precedieron, Windle no ha sido ascendido a liderazgo en un momento de crisis o después de un cambio de liderazgo. Su paso desde el puesto de director de ingeniería fue ordenado, y sigue comprometido con el plan Vision 80 puesto en el lugar por Popham. Es uno que le dará a Lotus una gama de modelos completamente nueva tan pronto como el próximo año, y luego avanzará agresivamente hacia la electrificación y un aumento dramático en las ventas globales poco después.

Afable, accesible y enérgico, Windle es la antítesis de algunos de sus distantes predecesores, con un currículum que demuestra su deseo de nuevos desafíos. Comenzó en Lotus en 1998 y luego se mudó a Tesla después de trabajar en el Roadster original . Su carrera posterior incluyó períodos en Nissan, Caterham y Volvo, y fue parte del equipo detrás de la startup de autos deportivos Zenos. Windle se reincorporó a Lotus en 2017, el año en que Geely completó su adquisición., y se dio cuenta de que, como él mismo dice: “Aquí había una empresa de automóviles adecuada; solo necesitaba los productos y la inversión”. Continúa: “Eso es lo que hemos hecho ahora. Hethel es el más moderno que jamás haya sido, vamos a tener el taller de pintura automatizado más nuevo del mundo y una planta de fabricación de clase mundial que crea productos completamente nuevos.

El desarrollo en el Evija y Emira, el automóvil que antes conocíamos como el Tipo 131, ya estaba sustancialmente completo cuando Windle se hizo cargo en enero. Ahora su gran desafío es llevar ambos al mercado, más significativamente el Emira, que reemplazará colectivamente a los muy queridos pero de lenta venta Elise, Exige y Evora. “Me encontré con alguien hoy que dijo ‘son 80 días para el lanzamiento'”, dice. “Eso es lo cerca que está; estamos hablando de días en lugar de meses “.

Además de ser el último automóvil de Lotus con motor de combustión, el Emira está destinado a tener un atractivo más amplio que el trío saliente. “Creo que Lotus en el pasado quizás haya sido un poco culpable de diseñar algo que pensaba que la gente quería y luego ponerlo en el mercado”, admite Windle. “Ahora estamos tratando de diseñar algo que la gente realmente quiera”.

Lotus Evija | fuente de imagen Autocar.com

Comparado sin vergüenza con rivales como el Porsche 718 Cayman y el Porsche 911, el Emira ofrecerá la posibilidad de elegir entre un nuevo motor turboalimentado de 2.0 litros y cuatro cilindros (Windle sigue siendo tímido en cuanto a dónde viene) y el V6 sobrealimentado del Evora. El motor más pequeño estará disponible exclusivamente con una caja de cambios de doble embrague; el V6 mantendrá la opción de transmisión manual o completamente automática.

“Hemos tratado de cubrir tantas bases como sea posible”, dice Windle. “Dos centrales eléctricas nos permitirán cubrir la mayor parte de ese mercado. Es un Lotus con el que puedes vivir; le hemos dado un atractivo más amplio, pero sigue siendo un coche deportivo fantástico con una gama de modelos diferentes que irán desde una especificación básica hasta una R “.

Si bien la usabilidad diaria del Emira se verá impulsada por varias características de seguridad activa, también mantiene alguna tecnología establecida desde hace más tiempo, incluida, como en el Evija , la dirección asistida electrohidráulica sobre la base de una sensación superior.

“Sí, la EPS [dirección asistida eléctrica] sería más fácil”, admite Windle, “pero estamos aguantando. No será por mucho tiempo; las regulaciones GSR2 [seguridad de vehículos europeos] que entrarán en vigencia en 2027 traerán asistencia al conductor, por lo que tendrá que tener EPS. Pero estas cosas realmente importan aquí “.

Una omisión sorprendente del plan Emira es una versión roadster, algo que Windle reconoce que fue una decisión difícil, aunque finalmente se remediará con otros productos nuevos.

Hethel ya ha comenzado a trabajar en una plataforma de autos deportivos eléctricos de próxima generación, con el plan de crear conjuntamente las versiones Lotus y Alpine. (Windle trabajó en la versión Caterham del Alpine A110 , “así que sé cómo las empresas conjuntas pueden salir mal”). Pero antes de eso, veremos modelos Lotus fabricados en China creados en la nueva plataforma a medida de la marca, Electric Performance Architecture. Windle dice que el primero de ellos, el Tipo 132, ya está sustancialmente desarrollado.

“Necesitamos ir a diferentes mercados y tenemos que ir a diferentes segmentos”, dice. “Necesitamos incrementar nuestros ingresos a través del volumen y crear un círculo virtuoso donde obtenemos los ingresos para invertir en el producto.

“Todavía planeamos que Hethel sea nuestra planta de fabricación de autos deportivos y nuestra sede de ingeniería, pero tendremos una planta de fabricación en China, en Wuhan, que producirá los vehículos de estilo de vida para nosotros, y esa será una instalación de Geely. “

El detalle crucial es, afirma Windle, el liderazgo de Lotus en el proceso: “Demuestra la ambición de Lotus de que fácilmente podríamos haber tomado plataformas Geely y desarrollar autos en ellas, pero no te darían un verdadero Lotus. Vamos a desarrollar nuestras propias plataformas y veremos que esas plataformas son escalables y flexibles, y nos encantaría que cualquier fabricante que quiera fabricar autos deportivos eléctricos o vehículos eléctricos de estilo de vida hable con nosotros y vea cómo podemos compartir esa plataforma “.

Entonces, ¿se puede considerar un crossover o SUV eléctrico como un verdadero Lotus? “Podemos hacer lujo premium, pero también podemos hacer tecnología inteligente que hará que un automóvil sea un Lotus”, dice Windle. “Sí, será más pesado que un Lotus estándar, pero será el automóvil más liviano de su clase. Los atributos de conducción serán establecidos por Gavan [Kershaw, director de atributos e integridad del producto], y usted sabe cómo se siente con respecto al ADN central de Lotus; y se verá fantástico. Así que no hay ninguna razón por la que no podamos hacer eso “.

Si bien el Evija es un tour de force técnico , aún no ha demostrado ser un éxito de ventas. Pero Windle insiste en que la decisión de crearlo y los fondos gastados en ingeniería estarán justificados incluso si no alcanza su límite de producción.

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